Un musée pour des harkis

La Maison d’Histoire et de Mémoires d’Ongles : La Mhemo

J’ai découvert ce musée, par hasard, pendant des vacances en Provence. Ongles est un petit village très agréable, pas loin de Saint-Etienne Les Orgues, autre village tout aussi charmant.

La Mhemo consacre une exposition de photos, de films et d’archives à l’arrivée, en 1962, d’une vingtaine de familles (133 personnes) d’Algérie.

C’est à l’initiative du lieutenant Yves Durand qui, ne pouvant se résoudre à abandonner ceux qui avaient combattu à ses côtés et sous ses ordres, décide de les conduire en France, dans ce petit villages d’Ongles.

L’histoire de ce lieutenant qui dut démissionner de l’armée pour pouvoir emmener son groupe est digne d’un roman que le personnel du musée et le site qui lui est dédié racontent de manière sobre et précise, et dont la romancière Alice Zeniter propose une magnifique saga familiale dans L’art de perdre (Flammarion, 2017).

Un siècle de littérature en Tunisie.

Une histoire littéraire inclusive qui propose un large panorama des expressions tunisiennes.

KASSAB-CHARFI Samia et KHEDHER Adel, Un siècle de littérature en Tunisie. 1900-2017, Paris, Honoré Champion, Collection Poétiques et esthétiques XXe-XXIe siècles, 2019, 548 p.

Il existe de nombreuses anthologies visant les littératures francophones ; la diversité de ces dernières n’est pas seule en cause dans cette profusion de panoramas généralistes qui s’efforcent de montrer la richesse, la vitalité et la variété des francophonies du nord et du sud. Mais très peu d’anthologies ou d’histoires littéraires se sont intéressées à cette variabilité au sein d’un même pays, et encore plus rares sont les manuels qui ont tenté d’inscrire la francophonie dans un espace littéraire à la fois plurilingue et évolutif. C’est là le défi relevé par Samia Kassab-Charfi et Adel Khedher qui, en publiant aux éditions Honoré Champion Un siècle de littérature en Tunisie 1900-2017, proposent un panorama de la littérature tunisienne du début du XXe siècle jusqu’à aujourd’hui ; et l’on serait tenté de mettre « littérature » au pluriel, à considérer la diversité des critère linguistiques et communautaires que les auteurs ont pris le parti de faire jouer.

Le volume se présente comme un manuel d’histoire littéraire divisé en dix chapitres, en plus d’une anthologie sélective de textes littéraires francophones et arabophones (ces derniers en traduction française), le tout encadré d’un prologue et d’un épilogue. On a affaire non pas à une simple anthologie accompagnée de notices, mais à un ouvrage qui se sert des extraits littéraires en appoint, pour illustrer l’argument qui soutient ce projet : la richesse de la littérature tunisienne, la profondeur de son histoire et sa contribution à la littérature mondiale. Le choix d’une classification par genre littéraire et ordre chronologique ne s’interdit pas des incursions transgénériques et la littérature est elle-même considérée dans un sens extensif, allant jusqu’à prendre en considération, notamment dans la partie historique, des écrits exégétiques ou tout autre écrit de non-fiction. La démarche intégratrice est justifiée par une méthodologie qui se revendique comme une forme d’« archéologie » du savoir.

Une entreprise de mise en valeur

L’ouvrage ne cache pas sa vocation de légitimation. Dès la quatrième de couverture, le projet est présenté comme venant réparer un manque en rendant la créativité littéraire tunisienne à une visibilité monopolisée par d’autres littératures du Maghreb. Il est vrai qu’à part le Dictionnaire de littératures de langue arabe et maghrébine francophone, de Jamel Eddine Bencheikh1, aucun ouvrage d’histoire littéraire n’a détaillé les productions tunisiennes, hormis les ouvrages de Jean Fontaine2 à qui les auteurs reconnaissent leur dette, mais publiés en Tunisie, ces travaux restent peu accessibles en France3 . Cependant, l’intérêt de l’anthologie et de l’histoire littéraire ne s’arrête pas à leur entreprise de légitimation. Elles constituent aussi un outil de réflexion et cet ouvrage est désormais en soi une composante importante du champ littéraire. Il pourrait servir de manuel de base pour de nouveaux comparatismes en faveur desquels Samia Kassab-Charfi a déjà tracé des pistes inédites quand elle a publié Mémoires et imaginaires du Maghreb et de la Caraïbe en collaboration avec Mohamed Bahi4.


Bien que l’accent soit mis sur les littératures tunisiennes de langue arabe et de langue française, domaines de spécialité respectifs de Adel Khedher et de Samia Kassab-Charfi, les auteurs ne manquent pas de souligner que le bilinguisme, voire le plurilinguisme, n’a pas attendu la période coloniale. La littérature arabophone remonte au VIIe siècle, avec l’arrivée des conquérants arabes dans la région. Elle est plus importante que la littérature en langue française – qui suit l’implantation du Protectorat en 1881 – et paraît depuis longtemps patrimonialisée, c’est-à-dire considérée comme légitime pour des raisons à la fois idéologiques et symboliques. Toutefois, désormais arabophones et francophones travaillent ensemble et la traduction symétrique joue un rôle primordial dans les circulations entre les deux champs littéraires et linguistiques, au point que certains écrivains écrivent dans les deux langues, comme Tahar Bekri ou, avant lui, Salah Guermadi. Les auteurs de cet ouvrage eux-mêmes participent de cette circulation puisqu’ils ont traduit en français bon nombre des extraits de l’anthologie proposée.

Un manifeste éthique, esthétique et politique

Dans ce manuel l’objectivité de l’archéologue, recherchée par les auteurs à travers l’histoire littéraire, semble le disputer à la posture d’autorité qui transparaît derrière l’anthologie (forcément) sélective. L’ouvrage, est comme toute publication de ce genre, porteur d’une certaine idée de la littérature, même si les auteurs « […] ne prétend[ent] évidemment pas épuiser la problématique et les questionnements très féconds entourant cette forme de publication ». Malgré cette discrétion sur les divers enjeux d’une telle publication, ils ne manquent pas d’assumer une démarche « intégratrice » qui revendique une idée d’une Tunisie riche de sa diversité : « L’éthique qui a régi la composition de cet ouvrage, où se trouvent rassemblés auteurs de langue arabe, écrivains francophones, juifs tunisiens, Maltais fils d’émigrants, Sardes et Italiens de Tunisie, a été celle d’une attention de nature “écologique” portée aux littératures qui ont pris naissance en terre tunisienne, que ce soit dans l’enracinement ou dans la distance géographique5. »


Les métaphores liées à la terre (archéologie, écologie et géologie) marquent une volonté de spatialiser l’idée de littérature pour « offrir un éventail » large et informer sur des « strates multiples ». D’où cette volonté affichée – et qui peut sembler paradoxale – de proposer des traces traitées « sans parti pris » et sans chercher à constituer une « histoire nationale », tout en s’efforçant de rendre visible la littérature tunisienne. Comme si l’élan de patrimonialisation entrait en tension avec la volonté d’affranchir la littérature de tout ancrage national et historiciste.

De fait, le panorama proposé s’avère respectueux de la complexité du paysage linguistique et culturel. Le chapitre premier, qui s’attèle à une contextualisation historique survolant vingt-quatre siècles d’écriture, du Ve siècle avant notre ère jusqu’à aujourd’hui, est justement l’occasion de rappeler que la littérature tunisienne (c’est aussi le cas des autres littératures du Maghreb) n’a pas toujours été dans cette concurrence bilingue de l’arabe et du français, mais qu’elle a été d’abord libyque, punique, berbère, latine, grecque. Ce n’est que depuis le xixe siècle que l’arabe littéral (la fuṣḥā) est devenu l’étalon des expressions littéraires au détriment des « dialectes ». Encore que le théâtre tunisien, contrairement aux autres genres (nouvelle, roman, essai, poésie) ne connaisse pas ce dédoublement arabophone / francophone et soit majoritairement produit en dialecte tunisien. On peut apprécier à ce propos trois extraits (trop peu nombreux !) traduits en français (dont un par les auteurs [Klem ellil de Tawfik Jbali]).

En plus des 500 pages d’analyses et de présentation d’extraits ; cet ouvrage comporte un index nominum et un index rerum portant sur les lieux cités et justifiant a posteriori l’idée d’une littérature transnationale et néanmoins ancrée en Tunisie.

Ce livre important, appelé à faire référence, est en outre doté d’une bibliographie d’ensemble qui, même « sélective », montre un souci de la précision qui frôle parfois l’érudition. Il reste toutefois accessible à un public curieux de découvrir des pans cachés des expressions littéraires tunisiennes. On souhaiterait des introductions similaires aux littératures algériennes et marocaines, bien que les dictionnaires de Salim Jay (Dictionnaire des écrivains marocains, et Dictionnaire des romanciers algériens)6 permettent de se faire une première idée de la consistance et de la réception critique de ces littératures, ce qui est en soi précieux ; mais ces deux ouvrages ne relèvent pas de la même démarche « archéologique » ou « écologique » revendiquée par S. Kassab-Charfi et A. Khedher.


  1. Bencheikh, Jamel Eddine, Dictionnaire de littératures de langue arabe et maghrébine francophone, Paris, PUF, 1994 ; rééd. : 2000. []
  2. Voir par exemple: Fontaine, Jean, Histoire de la littérature tunisienne, Tunis, Cérès Productions, 1994. []
  3. À l’exception de La Littérature tunisienne contemporaine, qui a été publié à Paris aux éditions CNRS, en 1991. []
  4. Paris, Champion, 2005. []
  5. Voir le « Prologue » de l’ouvrage. []
  6. Jay, Salim, Dictionnaire des écrivains marocains, Paris / Casablanca, Paris-Méditerranée/Eddif, 2005, et Dictionnaire des romanciers algériens, Paris, Serge Safran éditeur, 2018. []